L’éléphant de mer, un agent de renseignements

L’éléphant de mer, attention plongeur !

L’éléphant de mer est un mammifère marin de la famille des phoques. Il est d’ailleurs le plus imposant de tous ses représentant et particulièrement des mers australes : près de 4 tonnes, parfois plus de 6 mètres… Pour les mâles, du moins, puisque la grande particularité de cette famille de phoques est de voir ses femelles être trois à quatre fois moins grosses que leurs homologues masculins.

Les éléphants des mers australes se retrouvent généralement de l’Antarctique au sud des autres continents et, parmi leurs particularités, disposent de capacités de plongeur hors-­norme. Dotés de moustaches qui leur permettent de ressentir les vibrations de l’eau et de trouver leur chemin dans les eaux sombres ou à faible visibilité, les éléphants de mer peuvent plonger durant plus de 20 minutes (avec des records à plus de deux heures !) à la recherche de leur nourriture faite de poissons, calmars, krill et autres algues. Ils atteignent en outre des profondeurs abyssales comprises entre 400 et 1000 mètres…

À une époque menacée d’extinction et chassée pour son importante masse graisseuse (des couches de plus de 10 cm) dont les chasseurs se servaient pour faire de l’huile, l’espèce tend à se reconstituer en partie depuis quelques décennies. On estime le nombre actuel d’éléphants de mer à 700’000 individus. 150’000 d’entre eux auraient trouvé refuge dans les fameuses îles australes françaises que sont Kerguelen ou Le Crozet.