La mangrove, des racines dans la mer

La mangrove, entre terre et mers

Prononcez son nom et sentez: “mangrove”. Sentez ces odeurs d’où elle provient, d’où elle s’installe: l’Afrique, du nord, de l’est, de l’ouest, l’Asie, l’Amérique du nord… C’est qu’elle prend racine dans ces types de régions à caractère tropical et équatorial, la mangrove, s’imposant comme une forêt d’un type très particulier, source d’une biodiversité aussi étonnante qu’incroyable. Comment la définir? Elle est l’ensemble d’une végétation (les palétuviers) capable de se développer dans des zones bien spécifiques où se balancent les marées des régions littorales intertropicales. En gros, elle s’installe là où l’eau est douce et à l’abri des courants marins, dans des zones calmes et peu profondes tels des estuaires. Elle recouvrirait quelque 20 millions d’hectares à travers le monde. À l’étude plus poussée de cette forêt tropicale, on s’aperçoit qu’elle se caractérise par des conditions écologiques précises: salinité variable de l’eau, fluctuant en fonction des apports d’eau douce, pauvreté en oxygène due à une grosse activité bactérienne… Les arbres et autres arbustes qui y vivent se sont donc adaptés à ces conditions de vie très difficiles faites d’eau saumâtre et peu profonde.

À noter, enfin, qu’elle constitue l’un des écosystèmes les plus productifs au monde, abritant plancton, algues, mollusques, crustacés, poissons, et fournissant un étonnant volume de matière organique, fruit d’une importante activité de décomposition des feuilles de palétuviers. Des nutriments minéraux et organiques dont raffolent les animaux microscopiques et les invertébrés qui y séjournent et qui, eux-­mêmes, serviront de repas à des poissons juvéniles et des crabes qui trouvent là une ressource alimentaire infinie… Infinie? Non, pas vraiment. Certaines mangroves tendent à se dégrader rapidement au point que ce déclin semble préoccupant. Car, en plus d’abriter un véritable écosystème marin, la mangrove sert aussi, dans certaines régions du globe, de stabilisateur à des zones côtières fragiles qui se trouvent aujourd’hui menacées…